Astronomía

Mar subterráneo en Titán (la luna de Saturno), ¿agua o hidrocarburos?

Mar subterráneo en Titán (la luna de Saturno), ¿agua o hidrocarburos?


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¿El mar subterráneo de Titán está formado por agua o hidrocarburos? ¿Alguien está seguro?

He leído muchos documentos diversos de las misiones de la NASA y Cassini y las misiones Huygens, y me he confundido.


Se cree que Titán tiene una capa de agua líquida debajo de su superficie, debido al calentamiento de las mareas de la corteza helada.

Titán tiene una superficie formada por hielos con algunos lagos de hidrocarburos (metano). La corteza de Titán es principalmente agua helada. Debajo de esto, hay una capa de agua líquida y quizás más hielo y rocas de silicato debajo.

Esto se describe en https://science.nasa.gov/science-news/science-at-nasa/2012/28jun_titanocean


Todos los signos apuntan a un océano oculto en Saturno Luna Titán

De hecho, un enorme océano de agua líquida puede chapotear debajo de la gélida superficie de Titán, la luna de Saturno, según una nueva evidencia recopilada por una nave espacial de la NASA.

Las observaciones fueron realizadas por la sonda Cassini de la NASA, que ha estado observando a Saturno y sus anillos y lunas desde la órbita desde que llegó al gigante gaseoso en 2004.

Ciertos detalles de la órbita y la rotación de Titán no son compatibles con el comportamiento de un cuerpo celeste que es completamente sólido en su totalidad. Pero estos detalles tienen mucho sentido si se supone que la enorme luna tiene un océano subterráneo, probablemente de agua líquida, dijeron los investigadores.

El nuevo estudio no es el primero en sugerir que Titán puede tener un océano subterráneo. Pero agrega otra línea de evidencia en apoyo de esta suposición, que podría hacer de la intrigante luna un candidato más probable para sustentar la vida tal como la conocemos.

"Creemos que es probable la presencia de un océano interno", dijo la autora principal del estudio, Rose-Marie Baland, del Observatorio Real de Bélgica en Bruselas. [Fotos: Los anillos y las lunas de Saturno]

Explicando la órbita y la rotación de Titán

Titán, la mayor de las más de 60 lunas conocidas de Saturno, se considera uno de los principales candidatos a albergar vida más allá de la Tierra.

Mientras que las temperaturas de su superficie oscilan alrededor de menos 290 grados Fahrenheit (menos 179 grados Celsius), Titán cuenta con una atmósfera espesa y rica en nitrógeno en la que miles de diferentes tipos de moléculas orgánicas se arremolinan. La luna también tiene un ciclo meteorológico basado en el metano, con lluvia de metano que se acumula en los lagos de hidrocarburos líquidos.

Otros investigadores habían utilizado las mediciones de Cassini para descubrir algunos datos clave sobre la rotación y la órbita de Titán. Determinaron, por ejemplo, que la luna se inclina aproximadamente 0,3 grados sobre su eje de rotación (a modo de comparación, la Tierra se inclina aproximadamente 23 grados). También calcularon el momento de inercia de Titán, un término que describe cuánto resiste un cuerpo a los cambios en su rotación.

Varios estudios anteriores habían concluido que la inclinación y el momento de inercia de Titán no tienen mucho sentido si la luna es un cuerpo completamente sólido, pero que los números podrían funcionar si la luna tiene un océano subterráneo.

Baland y su equipo utilizaron estos resultados anteriores como punto de partida para su estudio.

"Encontramos esta idea muy interesante y hemos decidido ir un poco más lejos", dijo Baland a SPACE.com en una entrevista por correo electrónico.

Un oceano liquido

Así que Baland y sus colegas analizaron los números de Cassini con mayor detalle. Descubrieron que el comportamiento orbital de Titán tiene sentido si se supone que la luna tiene un interior sólido rodeado por un océano de agua líquida, que a su vez se encuentra debajo de una "capa" helada.

Los tamaños de estas diversas capas son difíciles de precisar en este momento, pero los investigadores dijeron que su trabajo de modelado sugiere que la capa helada podría tener un grosor de 93 a 124 millas (150 a 200 kilómetros) y el océano de 3 a 264 millas (5 a 425 millas). km) de profundidad, con el interior macizo formando el resto.

Titán tiene un diámetro de aproximadamente 3.200 millas (5.150 km).

El pensamiento actual sobre la formación y evolución de Titán sugiere que este océano estaría compuesto principalmente de agua, tal vez con una pizca de amoníaco, en lugar de hidrocarburos o alguna otra sustancia, dijo Baland.

Si este fuera el caso, Titán se uniría a otras lunas gélidas del sistema solar exterior, como la luna Encelado de Saturno y la Europa de Júpiter, en el club agua-océano.

Otras líneas de evidencia apuntan a esta misma conclusión. Toda la superficie de Titán, por ejemplo, parece estar deslizándose, lo que sugiere que la corteza y el núcleo de la luna están separados por una capa de agua líquida. Los modelos del flujo de calor interno de Titán también apoyan esta idea.

Baland y su equipo informarán sobre sus resultados en un próximo número de la revista Astronomy & amp Astrophysics.

¿Candidato de por vida?

Algunos astrobiólogos especulan que algún tipo exótico de vida basada en metano podría estar nadando en los lagos de hidrocarburos de Titán. [5 afirmaciones audaces de vida alienígena]

Pero la única vida de la que estamos seguros es aquí en la Tierra. Y en nuestro planeta, la vida está estrechamente ligada al agua líquida prácticamente en cualquier lugar donde se encuentre la materia, la vida echa raíces y se queda. Entonces, la presencia de agua líquida en Titán haría que ese mundo ya intrigante sea un candidato aún mejor para la vida, dijeron los investigadores.

"Los astrobiólogos no saben todavía cuáles son las condiciones necesarias para que surja la vida, pero parece que la presencia de agua es un requisito", dijo Baland.

Los investigadores esperan que el nuevo estudio inspire a otros a seguir investigando las profundidades de Titán hasta que la cuestión del mar subterráneo de Titán se resuelva de una vez por todas.

"Esperamos que anime a otros científicos a buscar cualquier otra evidencia de este océano", dijo Baland.


Un mundo extraño y potencialmente habitable

Con 3.200 millas (5.150 kilómetros) de ancho, Titán es la segunda luna más grande del sistema solar. El único más grande es el de Júpiter. Ganimedes, que ha superado a Titán por solo 75 millas (120 km).

Pero el tamaño no es todo lo que hace a Titán especial. Por ejemplo, la luna gigante es el único mundo más allá de la Tierra que se sabe que alberga cuerpos estables de líquido en su superficie, los mares y lagos de metano líquido y etano, algunos de los cuales son más grandes que los Grandes Lagos de América del Norte.

Además, la atmósfera espesa de Titán probablemente alberga química compleja que involucra moléculas orgánicas, los componentes básicos que contienen carbono de la vida tal como la conocemos. Como resultado, muchos astrobiólogos ven a Titán como una morada potencial prometedora para la vida, lo que sugiere que los organismos nativos podrían estar girando en el aire de la luna o nadando en sus lagos y mares.

Esos nadadores serían muy diferentes de todo lo que existe aquí en la Tierra, dado que se ganarían la vida con metano líquido o etano en lugar de agua. La superficie de Titán es demasiado fría para que el agua permanezca líquida, pero los científicos creen que la luna alberga un mar salado de cosas a gran profundidad, como Encelado, Europa y una serie de otros cuerpos del sistema solar.

Por lo tanto, es posible que Titán albergue dos ecosistemas completamente diferentes y separados: un mundo de superficie de "vida extraña" que se superpone a un reino de organismos más familiares (para nosotros, de todos modos) dependientes del agua.


¿Un océano de agua en Titán?

La ilustración de este artista muestra la probable estructura interior de Titán, la luna de Saturno. El interior frío y lento no pudo separarse en capas completamente diferenciadas de hielo y roca. Además de la superficie brumosa de Titán (amarillo), las capas en el corte muestran una capa de hielo que comienza cerca de la superficie (gris claro), un océano interno (azul), otra capa de hielo (gris claro) y la mezcla de rocas. y hielo en el interior (gris oscuro). Al fondo están la nave espacial Cassini y Saturno, no a escala. Crédito: NASA / JPL

Las rarezas en la rotación de Titán, la luna más grande de Saturno, podrían contribuir a la creciente evidencia de que alberga un océano subterráneo, sugieren los investigadores.

Titán, que es más grande que Mercurio, es el único mundo además de la Tierra que se sabe que tiene líquido en su superficie. Sus mares, hechos de metano líquido en lugar de agua, a menudo han llevado a especulaciones sobre si podrían albergar vida o no.

Además de sus mares en su superficie, los científicos también descubrieron recientemente indicios de que Titán posee un océano interno, uno de agua y amoníaco. Utilizando un radar para mirar a través de la densa atmósfera de Titán, la nave espacial Cassini de la NASA descubrió que, con el tiempo, una serie de características prominentes de la superficie se habían desplazado de sus posiciones esperadas hasta 30 kilómetros (19 millas), lo que muestra que la corteza se estaba moviendo y sugiriendo que descansaba. en líquido.

Ahora, las observaciones de gravedad y radar de Cassini de Titán han descubierto más pistas de que podría tener un mar subterráneo.

Titán aparentemente tiene una órbita muy similar a la de nuestra luna & # 151 por ejemplo, siempre presenta la misma cara hacia su planeta.

Sin embargo, notaron que el eje de rotación de Titán estaba inclinado alrededor de 0,3 grados. Esta inclinación, u oblicuidad, parece alta, dada la estimación del momento de inercia de Titán, o su resistencia a los cambios en su rotación.

Una razón inverosímil para estos hallazgos es que Titán es un cuerpo sólido que es más denso cerca de la superficie que en su centro. "Esto está en contradicción con todo lo que sabemos sobre otros planetas y satélites y procesos de formación planetaria", dijo la investigadora Rose-Marie Baland, científica planetaria del Observatorio Real de Bélgica en Bruselas.

Otra explicación más probable es que Titán no es sólido en su totalidad, sino que tiene una capa helada sobre un océano de agua líquida, un manto helado y un núcleo rocoso helado. Los modelos del equipo de investigación pueden dar una amplia gama de espesores para el océano líquido, en cualquier lugar de tres a 265 millas (cinco a 425 km), así como para la capa helada, en cualquier lugar de 90 a 125 millas (150 a 200 km).

La superficie de Titán tiene algunos de los cuerpos de líquido más grandes jamás vistos. Sin embargo, estos lagos están compuestos por hidrocarburos. Los científicos creen que los océanos de agua líquida y amoníaco pueden estar contenidos debajo de la superficie de la luna. Crédito: NASA / JPL

"Nos pareció muy emocionante usar algunas medidas que parecen estar en contradicción y tratar de reconciliarlas", dijo Baland. "Fue como armar las piezas de un rompecabezas".

Aún así, el caso de que Titán tenga un océano subterráneo aún no está cerrado. Su órbita y rotación también podrían explicarse por una perturbación reciente, como una colisión con un cometa o un asteroide.

"Nuestro análisis refuerza la posibilidad de que Titán tenga un océano subterráneo, pero no lo prueba indudablemente", dijo Baland. Revista de astrobiología. "Así que todavía hay trabajo por hacer".

Dado que la vida tal como la conocemos necesita agua líquida, si Titán tiene un océano de agua subterránea, eso puede aumentar las posibilidades de que la luna albergue vida extraterrestre.

En el futuro, Baland señaló que a ella y sus colegas les gustaría utilizar este método para analizar los cuatro satélites más grandes de Júpiter, las lunas galileanas & # 151 Io, Europa, Ganímedes y Calisto.

"La medición de la oblicuidad de Europa o Ganímedes podría traer evidencia adicional de capas líquidas subterráneas", dijo Baland.


La luna de Saturno, Titán, tiene un nivel del mar.

Dos nuevos estudios de la Universidad de Cornell en Ithaca, Nueva York muestran, una vez más, similitudes entre la Tierra y Saturno y la luna Titán. El primero es un nuevo mapa topográfico global de Titán. El segundo, que se basa en el primero, muestra que los lagos y mares líquidos en Titán siguen una elevación constante en relación con la atracción gravitacional de Titán. En otras palabras, así como los océanos de la Tierra y # 8217 se encuentran en una elevación promedio que llamamos el nivel del mar, también lo hacen los mares de Titán.

Ambos estudios se basan en datos de la nave espacial Cassini, que orbitó Saturno & # 8211 ocasionalmente haciendo sobrevuelos cercanos de su gran luna Titán & # 8211 desde 2004 a 2017. Ambos se publicaron (aquí y aquí) en la revista revisada por pares. Cartas de investigación geofísica.

Paul Corlies es el primer autor del estudio de topografía, que resultó en un mapa de Titán al final de la misión a través de Cassini. El mapa reveló varias características nuevas en Titán, incluidas nuevas montañas, ninguna superior a unos 700 metros (2,300 pies). Corlies dijo:

El objetivo principal del trabajo fue crear un mapa para uso de la comunidad científica.

Y dijo que, a los 30 minutos de que el conjunto de datos estuviera disponible en línea, comenzó a recibir consultas sobre cómo usarlo.

Nuevo mapa, parte del estudio de topografía Titán & # 8220end of mission & # 8221. Cassini observó solo alrededor del 9 por ciento de Titán de una manera que resultó en una topografía de resolución relativamente alta, con otro 25-30 por ciento de la topografía fotografiada en una resolución más baja. El resto se construyó mediante interpolación, es decir, mediante un método de construcción de nuevos puntos de datos dentro del rango de un conjunto discreto de puntos de datos conocidos. Haga clic aquí para ver más mapas del estudio y # 8217s.

Uno de los primeros usos del nuevo trabajo topográfico provino del profesor de Corlies & # 8217 en Cornell, Alex Hayes. Su estudio muestra que los mares de Titán y # 8217 siguen una elevación constante en relación con la atracción gravitacional de Titán # 8217 y # 8212 al igual que los océanos de la Tierra y # 8217.

Este es el último hallazgo que muestra notables similitudes entre la Tierra y Titán, el único otro mundo que conocemos en nuestro sistema solar que tiene líquido estable en su superficie. El giro en Titán es que sus lagos y mares están llenos de hidrocarburos en lugar de agua líquida, y el hielo de agua cubierto por una capa de material orgánico sólido sirve como lecho de roca que rodea estos lagos y mares.

& # 8230 Resulta que los lagos más pequeños de Titán aparecen en elevaciones de varios cientos de pies, o metros, por encima del nivel del mar de Titán & # 8217. Los lagos a gran altura se encuentran comúnmente en la Tierra. El lago más alto navegable por grandes barcos, el lago Titicaca, se encuentra a más de 12.000 pies [3.700 metros] sobre el nivel del mar.

El nuevo estudio sugiere que la elevación es importante porque los cuerpos líquidos de Titán parecen estar conectados bajo la superficie en algo parecido a un sistema acuífero en la Tierra. Los hidrocarburos parecen fluir debajo de la superficie de Titán de manera similar a la forma en que el agua fluye a través de la roca o grava porosa subterránea en la Tierra, de modo que los lagos cercanos se comunican entre sí y comparten un nivel de líquido común.

Titán & # 8217s Ligeia Mare, que se muestra aquí en datos obtenidos por la nave espacial Cassini, es el segundo cuerpo de líquido más grande conocido en Saturno & # 8217s luna Titán. Está lleno de hidrocarburos líquidos, como etano y metano, y es uno de los muchos mares y lagos alrededor de la región polar norte de Titán. Imagen vía NASA JPL-Caltech / ASI / Cornell.

En pocas palabras: los científicos de Cornell han realizado dos nuevos estudios de Saturno y Titán, la luna # 8217. Ambos utilizan datos de la nave espacial Cassini. La misión Cassini terminó con una inmersión de la nave espacial en Saturno en septiembre de 2017. Un estudio resultó en mapas topográficos de final de misión. El otro mostró que los lagos y mares líquidos llenos de hidrocarburos de Titán mantienen un & # 8220 nivel del mar constante & # 8221.


Cassini descubre que la luna de Saturno tiene un 'nivel del mar' como la Tierra

Ligeia Mare, que se muestra aquí en datos obtenidos por la nave espacial Cassini de la NASA, es el segundo cuerpo de líquido más grande conocido en la luna Titán de Saturno. Está lleno de hidrocarburos líquidos, como etano y metano, y es uno de los muchos mares y lagos que adornan la región del polo norte de Titán. Cassini aún tiene que observar olas en Ligeia Mare y volverá a mirar durante su próximo encuentro el 23 de mayo de 2013. Créditos: NASA / JPL-Caltech / ASI / Cornell

La luna de Saturno, Titán, puede estar a casi mil millones de millas de la Tierra, pero un artículo publicado recientemente basado en datos de la nave espacial Cassini de la NASA revela una nueva forma en que este mundo distante y el nuestro son inquietantemente similares. Así como la superficie de los océanos en la Tierra se encuentra a una elevación promedio que llamamos "nivel del mar", los mares de Titán también se encuentran a una altura promedio.

Este es el último hallazgo que muestra notables similitudes entre la Tierra y Titán, el único otro mundo que conocemos en nuestro sistema solar que tiene líquido estable en su superficie. El giro en Titán es que sus lagos y mares están llenos de hidrocarburos en lugar de agua líquida, y el hielo de agua cubierto por una capa de material orgánico sólido sirve como lecho de roca que rodea estos lagos y mares.

El nuevo artículo, dirigido por Alex Hayes en la Universidad de Cornell en Ithaca, Nueva York, y publicado en la revista Geophysical Research Letters, encuentra que los mares de Titán siguen una elevación constante en relación con la atracción gravitacional de Titán, al igual que la Tierra. océanos. Resulta que los lagos más pequeños de Titán aparecen en elevaciones de varios cientos de pies, o metros, por encima del nivel del mar de Titán. Los lagos a gran altura se encuentran comúnmente en la Tierra. El lago más alto navegable por grandes barcos, el lago Titicaca, se encuentra a más de 12.000 pies [3.700 metros] sobre el nivel del mar.

El nuevo estudio sugiere que la elevación es importante porque los cuerpos líquidos de Titán parecen estar conectados debajo de la superficie en algo parecido a un sistema acuífero en la Tierra. Los hidrocarburos parecen fluir debajo de la superficie de Titán de manera similar a la forma en que el agua fluye a través de la roca porosa o grava subterránea en la Tierra, de modo que los lagos cercanos se comunican entre sí y comparten un nivel de líquido común.

El documento se basó en datos obtenidos por el instrumento de radar de Cassini hasta unos meses antes de que la nave espacial ardiera en la atmósfera de Saturno el año pasado. También utilizó un nuevo mapa topográfico publicado en el mismo número de Geophysical Research Letters.


Cassini descubre que la luna de Saturno tiene un 'nivel del mar' como la Tierra

La luna de Saturno, Titán, puede estar a casi mil millones de millas de la Tierra, pero un artículo reciente de la misión Cassini de la NASA revela una nueva forma en que este mundo y el nuestro son inquietantemente similares.

La luna de Saturno, Titán, puede estar a casi mil millones de millas de la Tierra, pero un artículo publicado recientemente basado en datos de la nave espacial Cassini de la NASA revela una nueva forma en que este mundo distante y el nuestro son inquietantemente similares. Así como la superficie de los océanos en la Tierra se encuentra a una elevación promedio que llamamos "nivel del mar", los mares de Titán también se encuentran a una altura promedio.

Este es el último hallazgo que muestra notables similitudes entre la Tierra y Titán, el único otro mundo que conocemos en nuestro sistema solar que tiene líquido estable en su superficie. El giro en Titán es que sus lagos y mares están llenos de hidrocarburos en lugar de agua líquida, y el hielo de agua cubierto por una capa de material orgánico sólido sirve como lecho de roca que rodea estos lagos y mares.

El nuevo artículo, dirigido por Alex Hayes en la Universidad de Cornell en Ithaca, Nueva York, y publicado en la revista Geophysical Research Letters, encuentra que los mares de Titán siguen una elevación constante en relación con la atracción gravitacional de Titán, al igual que los océanos de la Tierra. Resulta que los lagos más pequeños de Titán aparecen en elevaciones de varios cientos de pies o metros por encima del nivel del mar de Titán. Los lagos a gran altura se encuentran comúnmente en la Tierra. El lago más alto navegable por grandes barcos, el lago Titicaca, se encuentra a más de 12.000 pies [3.700 metros] sobre el nivel del mar.

El nuevo estudio sugiere que la elevación es importante porque los cuerpos líquidos de Titán parecen estar conectados debajo de la superficie en algo parecido a un sistema acuífero en la Tierra. Los hidrocarburos parecen fluir debajo de la superficie de Titán de manera similar a la forma en que el agua fluye a través de la roca o grava porosa subterránea en la Tierra, de modo que los lagos cercanos se comunican entre sí y comparten un nivel de líquido común.

El documento se basó en datos obtenidos por el instrumento de radar de Cassini hasta pocos meses antes de que la nave espacial ardiera en la atmósfera de Saturno el año pasado. También utilizó un nuevo mapa topográfico publicado en el mismo número de Geophysical Research Letters.


Titán, la luna de Saturno, tiene su propio nivel del mar


Titán y la Tierra comparten muchas similitudes. Crédito de imagen: NASA

Titán es un lugar que, al principio, parece poseer muchas cosas que parecen extrañamente familiares: océanos, ríos, montañas cubiertas de nieve e incluso un sistema meteorológico activo.

Sin embargo, mire más de cerca y pronto se hará evidente que Titán no podría ser más extraño. Sus ríos y océanos no están llenos de agua líquida, sino de una forma exótica de hidrocarburos líquidos, mientras que sus picos nevados en realidad están espolvoreados con una capa de metano, no con hielo de agua.

Ahora, dos nuevos estudios realizados por científicos de la Universidad de Cornell han revelado algo más que este enigmático mundo comparte con nuestro propio planeta: un nivel del mar constante.

La investigación, que implicó la creación de un mapa topográfico de Titán, mostró que, al igual que la Tierra, los océanos y lagos de la luna de Saturno siguen una elevación constante en relación con su atracción gravitacional.

"El nuevo estudio sugiere que la elevación es importante porque los cuerpos líquidos de Titán parecen estar conectados bajo la superficie en algo parecido a un sistema acuífero", escribió la NASA.

"Los hidrocarburos parecen fluir por debajo de la superficie de Titán de manera similar a la forma en que el agua fluye a través de la roca porosa o grava subterránea en la Tierra, de modo que los lagos cercanos se comunican entre sí y comparten un nivel de líquido común".

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Misteriosos 'lagos' en Titán, la luna de Saturno

Titán, la luna de Saturno, alberga mares y lagos llenos de hidrocarburos líquidos, pero ¿qué forma las depresiones en la superficie? Un nuevo estudio que utiliza datos de la misión Cassini conjunta de la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA) sugiere que la superficie de la luna se disuelve en un proceso similar a la creación de sumideros en la Tierra.

Aparte de la Tierra, Titán es el único cuerpo del sistema solar que se sabe que posee lagos y mares en la superficie, que han sido observados por la nave espacial Cassini. Pero a las gélidas temperaturas de la superficie de Titán, aproximadamente menos 292 grados Fahrenheit (menos 180 grados Celsius), el metano y el etano líquidos, en lugar del agua, dominan el equivalente de hidrocarburos de Titán del agua de la Tierra.

Cassini ha identificado dos formas de depresiones llenas de metano y etano que crean características distintivas cerca de los polos de Titán. Hay vastos mares de varios cientos de millas (o kilómetros) de ancho y hasta varios cientos de pies (o metros) de profundidad, alimentados por canales ramificados como ríos. También hay numerosos lagos más pequeños y poco profundos, con bordes redondeados y paredes empinadas que generalmente se encuentran en áreas planas. Cassini también ha observado muchas depresiones vacías.

Los lagos generalmente no están asociados con ríos y se cree que se llenan con la lluvia y los líquidos que los alimentan desde el subsuelo. Algunos de los lagos se llenan y se secan nuevamente durante el ciclo estacional de 30 años en Saturno y Titán. Pero, en primer lugar, no se comprende exactamente cómo se produjeron las depresiones que albergan los lagos.

Recientemente, un equipo de científicos se dirigió a nuestro planeta de origen en busca de la respuesta. Descubrieron que los lagos de Titán recuerdan a lo que se conoce como accidentes geográficos kársticos en la Tierra. Estos son paisajes terrestres que resultan de la erosión de rocas solubles, como piedra caliza y yeso, en las aguas subterráneas y la lluvia que se filtra a través de las rocas. Con el tiempo, esto conduce a características como sumideros y cuevas en climas húmedos y salinas donde el clima es más árido.

La tasa de erosión que crea tales características depende de factores como la química de las rocas, la tasa de lluvia y la temperatura de la superficie. Si bien todos estos aspectos difieren claramente entre Titán y la Tierra, los investigadores creen que el proceso subyacente puede ser sorprendentemente similar.

Un equipo dirigido por Thomas Cornet de la Agencia Espacial Europea calculó cuánto tiempo tardarían en disolverse los parches de la superficie de Titán para crear estas características. Supusieron que la superficie está cubierta de material orgánico sólido y que el principal agente de disolución son los hidrocarburos líquidos, y tomaron en cuenta los modelos actuales del clima de Titán.

Los científicos descubrieron que se necesitarían alrededor de 50 millones de años para crear una depresión de 300 pies (100 metros) en las regiones polares relativamente lluviosas de Titán, consistente con la edad juvenil de la superficie de la luna.

"Comparamos las tasas de erosión de los compuestos orgánicos en los hidrocarburos líquidos en Titán con las de los minerales de carbonato y evaporita en el agua líquida de la Tierra", dijo Cornet. "Descubrimos que el proceso de disolución ocurre en Titán unas 30 veces más lento que en la Tierra debido a la mayor duración del año de Titán y al hecho de que solo llueve durante el verano de Titán. No obstante, creemos que la disolución es una de las principales causas de la evolución del paisaje en Titán. y podría ser el origen de sus lagos ".

Además, los científicos calcularon cuánto tardarían en formarse depresiones lacustres en latitudes más bajas, donde se reduce la precipitación. La escala de tiempo mucho más larga de 375 millones de años es consistente con la relativa ausencia de depresiones en estas ubicaciones geográficas.

"Por supuesto, hay algunas incertidumbres: la composición de la superficie de Titán no está tan bien restringida, ni tampoco los patrones de precipitación a largo plazo, pero nuestros cálculos siguen siendo consistentes con las características que vemos hoy en los relativamente jóvenes mil millones de años de Titán. -Antigua superficie -dijo Cornet.

"Al comparar las características de la superficie de Titán con ejemplos en la Tierra y aplicar algunos cálculos simples, hemos encontrado procesos similares de configuración de la tierra que podrían estar operando bajo regímenes climáticos y químicos muy diferentes", dijo Nicolas Altobelli, científico del proyecto Cassini de la ESA. "Este es un gran estudio comparativo entre nuestro planeta de origen y un mundo dinámico a más de mil millones de kilómetros de distancia en el sistema solar exterior".


La luna de Saturno puede albergar su propio Mar Muerto

Titán, Saturno y la luna más grande # 8217, puede tener su propio Mar Muerto. Un lago falso que simula las condiciones allí insinúa que la luna puede albergar charcos de etano rebosantes de benceno, al igual que el Mar Muerto en la Tierra está lleno de sal.

Titán es posiblemente el cuerpo más parecido a la Tierra en el sistema solar, con lagos, ríos, nubes y lluvia. Pero las gélidas temperaturas de la luna significan que sus líquidos son hidrocarburos como etano o metano, en lugar de agua. Cuando la luz solar interactúa con la atmósfera, crea regularmente compuestos orgánicos frescos como el benceno, un químico que se encuentra en la gasolina, y estos caen como nieve.

& # 8220 Titán es una Tierra muy similar, solo que totalmente diferente & # 8221, dice Michael Malaska, quien dirigió el experimento en el Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California. & # 8220 Estamos & # 8217 tratando de averiguar cómo funciona la luna en su conjunto. & # 8221

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Malaska y sus colegas se preguntaron cuánta nieve podría disolverse en los lagos. Llenaron un pequeño tubo con etano líquido, lo enfriaron a una temperatura similar a la de Titán -179 ° C y agregaron benceno.

Para su sorpresa, el benceno se disolvió rápidamente, a pesar de las bajas temperaturas. Esto sugiere que en escalas de tiempo geológicas, los lagos de Titán y # 8217s se han saturado con compuestos orgánicos.

El exceso de benceno podría acumularse en un lodo similar al lodo en las orillas y en los lagos y pisos. Algunos de estos depósitos podrían ser erosionados por la lluvia de etano, formando un paisaje complejo que se asemeja a un karst de piedra caliza, lleno de sumideros, cuevas y arroyos subterráneos.

Cassini, la nave espacial de la NASA dedicada a Saturno, puede respaldar los hallazgos del equipo # 8217 si encuentra signos de lodo de benceno o terreno kárstico cuando sobrevuela Titán el 21 de agosto. Mientras tanto, los investigadores planean simular más lagos en el laboratorio para ver qué tan bien se disuelven otros materiales orgánicos como el dióxido de carbono, el cianuro de hidrógeno y el butano.

Experimentos como este pueden ayudarnos a comprender mejor el paisaje de Titán, pero los materiales orgánicos que tenemos aquí en la Tierra pueden no ser buenos análogos de los que se encuentran en otros lugares, dice Ralph Lorenz de la Universidad Johns Hopkins en Maryland.

& # 8220 Sin duda, es un paso hacia el intento de entender qué está sucediendo en un conjunto de procesos físicos que son iguales a los de la Tierra, pero obviamente las condiciones y los materiales de trabajo son muy diferentes & # 8221, dice. & # 8220Esa es una costura que recorre toda la ciencia de Titán. & # 8221